Dat is natuurlijk niet helemaal waar, want de afgelopen twee maanden zijn er al tal van wedstrijden geweest. Maar traditioneel gezien is de Omloop wél de opening van het klassieke voorjaar. Bij mij begint het al weer te kriebelen als ik denk aan de Bosberg, Paddestraat, Haaghoek, Berendries en De Muur.

Koers!
Zaterdag 29 februari om 11.35 klinkt het startschot. Na de voorstelling in ‘t Kuipke van Gent zullen de renners vertrekken voor 200 kilometer koers. Onderweg moeten de renners over dertien Vlaamse heuvels en negen kasseistroken. Het parcours loopt van Gent naar Ninove, waar de aankomst rond half vijf in de middag wordt verwacht. Onderweg draait de koers letterlijk en figuurlijk om de Haaghoek en de Leberg. De kasseien van de Haaghoek passeren ze drie keer en ook de Leberg krijgen ze drie keer voorgeschoteld.

Finale
De kans is groot dat de finale rond kilometer 145 gaat beginnen. Vanaf dat moment, net buiten Oudenaarde, wisselen de kasseistroken en heuvels elkaar in rap tempo af. Of de eerste schifting dan al heeft plaats gevonden hangt ook een beetje af van de wind. Gezien de weersomstandigheden van afgelopen weken ben ik alvast aan het duimen voor waaiers. Stevige wind voor een mooie waaierkoers, maar geen storm zodat de renners letterlijk de sloot in vliegen zoals in Gent – Wevelgem van 2015.

De Muur
De Kapelmuur. Een stukje heilige Vlaamse grond mogen we wel zeggen. Op zeventien kilometer voor de finish zullen de renners de befaamde berg voor de wielen krijgen. Niet lang daarna volgt de Bosberg en deze combinatie was afgelopen jaar het moment waarop Zdenek Stybar zijn slag sloeg. Hij trok stevig door op de muur, waardoor de groep met favorieten werd uitgedund tot vijf. De laatste vier, waaronder van Avermaet, liet hij achter zich op zo’n 2,5 kilometer voor de streep.

Favorieten
Het is altijd de vraag welke renner er het beste uit de winter is gekomen en een echte topfavoriet durf ik niet aan te wijzen. Mathieu van der Poel staat aan de start en ik gok dat hij er ook in de finale bij zal zitten. Maar dat verwacht ik ook van mannen als Van Avermaet, Gilbert, Stybar, Lampaert, Wellens, Vanmarcke, Trentin en Naessen. En dit is slechts een greep uit een lijst met namen die zullen meedoen om de winst. Wout van Aert besloot gisteren, in overleg met zijn ploeg, om toch te starten en het zal mij niet verbazen als hij er in de finale ‘gewoon’ bij zit. Wie dit jaar in ieder geval niet als winnaar van Omloop Het Nieuwsblad in de boeken komen zijn o.a. Degenkolb en Evenepoel, die deze eerste klassieker aan zich voorbij laten gaan.

Sterk deelnemersveld bij Elite vrouwen
Vorig jaar won Chantal Van Den Broek – Blaak als Nederlands kampioen de Omloop Het Nieuwsblad voor vrouwen, we zijn benieuwd of ze dit jaar weer in zo’n vorm is. Het podium van toen, met op 2 Jip van den Bos en op 3 Marta Bastianelli, doet ook weer mee. In haar eigen team is er naast Jip van den Bos natuurlijk nog Anna van der Breggen, maar ook Annemiek van Vleuten, Lucinda Brand en Ellen van Dijk zullen zaterdag starten.

Chantal Blaak op podium Omloop het Nieuwsblad 2019

Nederlanders bij mannen Elite
Als Mathieu van der Poel aan de start staat mag je er op rekenen dat hij meedoet voor de winst. Dit verwacht ik ook van Niki Terpstra, die natuurlijk al een aantal klassiekers op zijn naam heeft staan. Ook Dylan van Baarle en Mike Teunissen heb ik hoge verwachtingen van. Van Baarle wordt elk seizoen sterker en heeft zich afgelopen jaren vaak genoeg laten zien in de finale. Teunissen verbaasde misschien wel vriend en vijand met het winnen van de eerste etappe in de Tour en naar mijn idee kan hij deze stunt wel eens herhalen in één van de klassiekers.

Waar kijk je naar de Omloop?
Om de koers te kunnen volgen kan je kiezen uit Eurosport of Sporza. De uitzending van Sporza begint om 13.30 uur en bij Eurosport beginnen ze om 14.15 uur. Beide zenders hebben ook een livestream beschikbaar. De NOS heeft geen rechten voor uitzending en ook een livestream wordt niet aangeboden. Voor de Eurosport livestream moet je een abonnement hebben en de Sporza livestream is geo-restricted. Mocht je niet langs het parcours staan kan je maar het beste vanaf 13.30 uur klaarzitten voor de TV!